La simulation de vol sur ordinateur de bureau civil repart


Le marché des simulateurs de vol en plein essor

09 janvier 2019
Le marché des jeux de simulateur de vol est en plein essor depuis ces dernières années

Les amateurs de simulation de vol de bureau se souviendront longtemps de 2017. Pendant des années, le développement d'un nouveau logiciel de simulation de vol a stagné, puis un nouveau simulateur après l'autre est apparu. Ce qui s'est passé cette année, nous allons l'examiner ici une fois de plus.


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2017 : Point tournant de la simulation de vol

Il y a quelques années, les spécialistes du secteur du jeu vidéo ont pensé que la simulation de vol pour ordinateur de bureau, dans laquelle des utilisateurs privés pénétraient virtuellement dans le poste de pilotage devant leur ordinateur à la maison, était chose du passé. Pas étonnant, car le développement de nouveaux logiciels est resté pratiquement inexistant, à l'exception des extensions par des tiers pour les programmes de base.

L'année 2017 marqua un tournant. Jamais auparavant les pilotes virtuels n'avaient eu accès à autant de plateformes de simulateurs de vol qu'aujourd'hui. Avec X-Plane 11 de Laminar Research et Prepar3D v4 de Lockheed Martin, deux champions se sont formés, côtoyés par les nouveaux simulateurs Aerofly FS 2 de IPACS et Dovetail Games Flight Sim World.


Microsoft hors course

Microsoft Flight Simulator, en revanche, qui dominait auparavant le marché, ne joue plus qu'un rôle mineur et est considéré comme un programme sur la touche. Après tout, la dernière évolution de la série initialement très populaire, le Flight Simulator X (FSX), date de 2006, bien que le simulateur ait impressionné par ses graphismes inégalés, il n'a jamais vraiment fonctionné de manière optimale, même sur les ordinateurs haut de gamme. De plus, un nombre impressionnant de problèmes n'ont jamais été résolus correctement. Au printemps 2009, Microsoft a drastiquement réduit son budget en raison de la crise économique mondiale, et ACES Game Studio a également été victime de ces réductions. Après douze ans, les développeurs des simulateurs de vol de Microsoft ont été contraints de cesser leurs activités.

Microsoft n'a pas réussi à reprendre pied sur le marché des simulateurs en 2012, parce que Microsoft Flight, que l'on a qualifié de "jeu volant" dans la scène des simus, s'est effondré. Après seulement cinq mois, le projet a été secrètement démantelé. Ainsi, Microsoft Flight Simulator est une longue histoire. Bien que FSX ait encore un nombre considérable d'utilisateurs actifs, des développeurs tiers renommés ont annoncé cette année qu'ils ne sortiraient plus de produits pour le simulateur.


La légende continue de vivre

Bien qu'aucun nouveau simulateur de vol ne puisse être attendu de la part de Microsoft, le code du programme est toujours d'actualité. La société ingénieuse a vendu les droits sur le code source deux fois. La version commerciale de FSX, connue sous le nom de Microsoft ESP, est allée au géant de l'armement Lockheed Martin, qui en a développé un programme de formation professionnelle Prepar3D et l'a sorti en 2010. Cependant, la première version offrait peu de nouveautés par rapport à la FSX et n'a donc guère été remarquée.

Cela a changé à l'automne 2013 avec Prepar3D v2, avec des fonctionnalités telles que la prise en charge de l'interface graphique DirectX11, une meilleure utilisation des processeurs multicœurs, l'ombrage en temps réel, et l'éclairage HDR incitant de nombreux utilisateurs FSX à basculer. Les extensions précédentes achetées pour FSX ont été adaptées par les développeurs tiers gratuitement ou à un faible prix pour la mise à niveau et pouvaient continuer à être utilisées sans problème. Le fait que Prepar3D ne peut pas être utilisé pour le divertissement du consommateur au sens strict du Contrat de Licence Utilisateur Final ne dérange personne. Au lieu de cela, les types d'utilisation autorisés "formation, instruction, simulation, apprentissage" sont conçus de manière large.

Avec Prepar3D v3, sorti en 2015, Lockheed Martin a pu améliorer la gestion de la mémoire du programme, mais un problème fondamental du code est resté intact. Le FSX a été créé par ACES en tant que programme 32 bits et peut donc traiter un maximum de 4 Go de RAM, même si plus sont installées sur l'ordinateur. Ce n'était pas un problème au début. Mais au fil des ans, surtout après la fermeture de l'ACES Game Studio, un marché florissant pour les add-ons de simulateurs de vol s'est établi. Des développeurs tiers ont créé des avions de plus en plus détaillés avec des textures à haute résolution, les systèmes ont pu être simulés de plus en plus profondément. Le niveau de détail des aéroports et des paysages a énormément augmenté, et l'affichage de la météo pourrait être grandement amélioré par de nouveaux programmes supplémentaires.

n fin de compte, cela signifiait une simulation plus réaliste, mais aussi plus de données à charger dans la mémoire. Par conséquent, les erreurs dites hors mémoire, souvent simplement appelées OOMs, se sont accumulées. Si le simulateur de vol nécessite plus de 4 Go de mémoire, il s'arrête tout simplement. C'est d'autant plus gênant que, bien sûr, après un vol longue distance de plusieurs heures, le programme est annulé en plein milieu de l'approche à l'atterrissage.


Dispositif de libération pour Prepar3D

Fin mai 2017, la libération tant attendue a suivi : Prepar3D v4 est sortie en version 64 bits. En théorie, jusqu'à 16 millions de téraoctets de RAM peuvent être traités, les erreurs hors mémoire sont de l'histoire ancienne. Comme pour le passage de FSX à Prepar3D v2, presque tous les principaux développeurs tiers offrent cette fois-ci des mises à niveau gratuites pour leurs produits - le coût de la mise à niveau de la version 3 à la version 4 est donc limité. Il n'est donc pas étonnant que Prepar3D v4 se soit imposé comme l'un des grands noms du marché des simulateurs et qu'il soit maintenant considéré comme le successeur officieux de Microsoft Flight Simulator.


Quasiment aucun succès pour Dovetail Games

Dovetail Games à également l'ambition de succéder à FSX dans l'avenir. Cependant, ce projet n'est pas vraiment couronné de succès, du moins pas pour le moment. En été 2014, Microsoft a vendu la licence de divertissement FSX à Dovetail Games. Jusque-là, Dovetail Games n'était apparu qu'avec leur simulateur de train et leur simulateur de pêche. Dans un premier temps, FSX est sorti sous le nom de "Steam Edition" sur la plate-forme de distribution Internet pour les jeux vidéo du même nom. Ensuite, les travaux ont commencé sur le simulateur de vol avec support 64 bits. Flight School, publié en mai 2016 et destiné à être un simulateur pour débutants, a plutôt été un échec. Un an plus tard, le programme a été abandonné au profit d'un concept à part entière.

Déjà en mai 2017, la deuxième tentative a suivi avec Flight Sim World. Mais ce simulateur n'en est encore qu'à ses premiers stades de développement et est par conséquent désigné comme Early-Access. Pour le moment, on ne sait pas quelles fonctions Dovetail Games aimerait implémenter. Au moins un kit de développement logiciel (SDK) pour les développeurs tiers devrait enfin être disponible d'ici la fin de l'année, mais aucune extension sérieuse n'est à prévoir avant fin 2018. D'ici là, Flight Sim World reste inintéressant, car pour l'instant le programme n'offre rien que les autres simulateurs ne puissent montrer.


X-Plane 11 s'impose sur le marché de masse

Bien sûr, tous les simulateurs de vol actuels ne sont pas basés sur le code source de FSX. Austin Meyer et sa société Laminar Research sont en affaires avec X-Plane depuis longtemps. L'une des caractéristiques uniques du simulateur est sa physique de vol extrêmement réaliste. Contrairement aux produits dérivés de Microsoft, ceux-ci sont calculés en temps réel sur la base de la théorie des éléments de lame et non sur la base de tableaux. De plus, le simulateur fonctionne sous Windows, macOS et Linux, ce qui le rend particulièrement populaire auprès des propriétaires d'ordinateurs Apple.

X-Plane 10, publié en décembre 2011, n'a pas réussi à s'imposer au grand public malgré une vaste campagne publicitaire de l'éditeur allemand Aerosoft et quelques fonctions innovantes. L'une des raisons en était l'interface utilisateur extrêmement confuse et compliquée, qui a rapidement découragé les utilisateurs de FSX en particulier. Néanmoins, une communauté d'utilisateurs passionnés de X-Plane s'est formée, créant de nombreux plugins et extensions gratuits qui peuvent encore être utilisés aujourd'hui.

La percée a ensuite été réalisée avec X-Plane 11 : "Plus puissant. Rendu utilisable" est le slogan de la onzième version, qui a d'abord été publiée en version bêta publique en novembre 2016, puis en version stable X-Plane 11.00 en avril 2017. En plus d'un affichage graphique grandement amélioré avec des réflexions en temps réel et un éclairage dynamique, les programmeurs ont doté le simulateur d'une interface utilisateur entièrement nouvelle et intuitive. Cela a apporté un changement et a catapulté X-Plane sur le marché de masse.

L'étranger dans la cour d'école est soudainement devenu cool, et de plus en plus de développeurs tiers travaillent actuellement sur des extensions pour le programme. On peut donc supposer que X-Plane 11 se placera à côté de Prepar3D v4 comme le deuxième grand simulateur de vol de bureau. Pour les années à venir, Laminar Research a également créé une feuille de route ambitieuse avec de nombreuses fonctions supplémentaires. Entre autres choses, l'interface graphique sera portée d'openGL à Vulkan/Metal, ce qui devrait conduire à des améliorations significatives dans la vitesse du simulateur. Le support natif des casques de réalité virtuelle tels que l'Oculus Rift ou le HTC Vive est également implémenté.


Aerofly FS 2 : Le premier choix pour la réalité virtuelle

Les propriétaires de casques de réalité virtuelle, qui aiment plonger dans la réalité virtuelle par avion, sont actuellement plus susceptibles d'utiliser un programme différent. Par le passé, la société allemande IPACS de Tübingen a acquis une grande expérience dans la programmation de simulateurs de vol pour modèles réduits d'avions et a ensuite osé utiliser un "vrai" simulateur. A la fin de l'année 2011, Aerofly FS est apparu, mais la zone de vol était seulement limitée à la Suisse. Par conséquent, malgré la physique de vol convaincante, le produit a d'abord reçu peu d'attention.

Le successeur Aerofly FS 2 est disponible en tant que produit en accès anticipé sur Steam depuis mai 2016 et il effectuait des vols dans l'ouest des Etats-Unis. Depuis lors, quelques paysages supplémentaires ont été publiés en tant qu'extensions gratuites et payantes. Aerofly FS 2 se concentre moins sur une mise en œuvre détaillée des systèmes et procédures de l'avion que sur une véritable physique de vol et la représentation détaillée du paysage.

Selon IPACS, le simulateur est maintenant même utilisé par de vrais pilotes de voltige pour l'entraînement, ce qui souligne encore plus le réalisme du comportement en vol. Un autre grand avantage est que Aerofly FS 2 est basé sur un code très récent. Contrairement à X-Plane 11, Prepar3D v4 et Flight Sim World, il ne transporte pas de fichiers hérités, assurant des performances inégalées, même sur des PC faibles. Ceci est d'une importance fondamentale pour les propriétaires d'appareils de réalité virtuelle, car les faibles taux de rafraîchissement et les saccades détruisent l'expérience d'immersion. A cet égard, aucun autre fabricant ne peut tenir la chandelle aux développeurs d'IPACS.


Perspective d'avenir pour la simulation de vol

Quiconque veut se servir du manche à balai ou du joystick sur son propre ordinateur à la maison est confronté à une période faste. A partir de 2019, nous pouvons nous attendre à d'autres améliorations des plates-formes actuelles de simulateurs de vol, ce qui rendra les vols virtuels encore plus attractifs. La nouvelle interface graphique Vulkan/Metal de X-Plane 11 est particulièrement prometteuse, car les composants matériels modernes peuvent alors être pleinement exploités. On ne sait pas encore si Lockheed Martin Prepar3D veut effectuer le portage sur la nouvelle API DX12. D'une manière générale, l'entreprise américaine d'armement est très réticente à fournir des informations.

La question de savoir si Dovetail Games va réaliser sa percée est actuellement plus que douteuse. Toutefois, cela devrait se manifester au cours de la prochaine année, lorsque le marché se sera largement consolidé. Les utilisateurs de FSX qui souhaitent mettre à jour leur logiciel avec les dernières versions auront choisi un successeur d'ici là. Lequel, cependant, chacun doit décider pour lui-même.


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